B. Smith, restaurateur modèle et gourou du style de vie, décède à 70 ans

Souvent appelée la Martha Stewart noire, Mme Smith a écrit des livres sur la cuisine et le divertissement, a eu une émission de télévision syndiquée et a créé une gamme de produits.

Barbara Smith, mannequin de mode qui a créé un empire commercial en répondant aux goûts des professionnels noirs en herbe avec ses restaurants, ses émissions de télévision, ses collections de literie et de meubles et ses livres sur le divertissement, est décédée samedi chez elle à Long Island. Elle avait 70 ans.

La cause en était la maladie d’Alzheimer précoce, a déclaré sa famille. Mme Smith avait mené un long combat public contre cette maladie, qui a été diagnostiquée alors qu’elle avait la cinquantaine.

Mme Smith était surtout connue pour son restaurant populaire de Manhattan, le B. Smith’s. Situé à la limite du quartier des théâtres, il a ouvert en 1986 et a presque immédiatement attiré des adeptes parmi les New-Yorkais noirs fortunés, qui l’ont accueilli comme un lieu de rassemblement élégant. Le magazine Essence, en 1995, l’a décrit comme l’endroit “où le who’s who des Noirs de Manhattan se rencontrent, se saluent et mangent régulièrement”.

Mme Smith a ouvert une succursale prospère à Union Station à Washington, D.C., en 1994 et quatre ans plus tard à Sag Harbor, N.Y., où elle et son second mari et partenaire commercial, Dan Gasby, ont tenu une maison d’été.

Souvent appelée la Martha Stewart noire, Mme Smith a traduit son sens du style dans une série de livres sur la cuisine et le divertissement ; une émission de télévision hebdomadaire sur NBC, “B. Smith with Style” ; une collection de literie, de vaisselle et de produits de bain pour Bed Bath & Beyond ; et une ligne de meubles pour la société La-Z-Boy qui mêlait des éléments africains et asiatiques.

Ses entreprises ont connu un succès croisé, attirant des clients au-delà de sa clientèle noire de base. Le Washington Post a écrit que son restaurant à Washington “réussit à transcender les lignes raciales”, ajoutant que “comme un beurre blanc bien battu, les races ici se mélangent sans se séparer”.

Dans une interview accordée à la National Public Radio en 2007, Mme Smith a déclaré “La marque de B. Smith a pour but de rassembler les gens. Je pense que si Martha Stewart et Oprah avaient une fille, ce serait B. Smith.”

Barbara Elaine Smith est née le 24 août 1949 à Everson, en Pennsylvanie. Son père, William, était un métallurgiste. Sa mère, Florence (Claybrook) Smith, était une femme de ménage à temps partiel avec un flair pour la décoration intérieure qu’elle avait autrefois espéré faire carrière.

Dès sa plus tendre enfance, Mme Smith a été un véritable tourbillon. “J’ai hérité d’une filière papier, je vendais des magazines, j’avais des stands de limonade, j’étais strip-teaseuse de bonbons et j’aimais collecter des fonds”, a-t-elle déclaré au New York Times en 2011. “J’ai toujours aimé être occupée.”

Avec son père, un témoin de Jéhovah, elle a fait du porte-à-porte pour vendre des exemplaires des magazines La Tour de Garde et Réveillez-vous ! et a appris de précieuses leçons en cours de route. “Une chose quand on est Témoin de Jéhovah”, disait-elle souvent, “on apprend à parler aux gens”.

Lorsqu’on lui a interdit de rejoindre les Future Homemakers of America en raison de sa race, elle a créé son propre club d’économie domestique et s’est nommée présidente.

Au lycée, elle a vu une publicité pour l’école de mannequinat John Robert Powers et a harcelé son père pour qu’il l’autorise à y aller. Lorsqu’elle l’a convaincu que c’était une école de fin d’études, il a cédé. Elle a augmenté les frais de scolarité en faisant du baby-sitting.

Après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires, Mme Smith a posé pour des grands magasins de Pittsburgh et a obtenu un emploi d’hôtesse d’accueil à la TWA. Sa première grande percée a eu lieu en 1969, lorsqu’elle a gagné une place à l’Ebony Fashion Fair, un défilé qui s’est déplacé dans 77 villes des États-Unis. En cours de route, elle a raccourci son prénom en B.

Deux ans plus tard, elle a été signée par la prestigieuse agence Wilhelmina de New York et a commencé à apparaître sur les couvertures de magazines et dans les publicités imprimées. Son look frais et féminin convient parfaitement à des produits comme Oil of Olay et Noxzema. Elle apparaît à plusieurs reprises sur les couvertures des magazines Ebony et Essence, et en juillet 1976, elle devient le deuxième mannequin noir à apparaître sur la couverture de Mademoiselle.

Alors que sa carrière de mannequin diminuait, Mme Smith a commencé à chercher d’autres débouchés. Elle a chanté dans des boîtes de nuit et s’est essayée au métier d’actrice, sans grand succès, bien qu’elle ait plus tard joué dans la pièce off-Broadway “Love, Loss and What I Wore”, de Nora et Delia Ephron, qui a eu une courte durée de vie en 2011.

Dans les années 1980, elle a travaillé comme hôtesse et chef d’étage à America, un grand restaurant près d’Union Square Park exploité par le groupe de restaurants The Ark. La direction, impressionnée, a accepté de l’aider à lancer son propre restaurant, et B. Smith’s, le restaurant, est né. Après s’être séparée d’Ark en 1999, elle a déménagé B. Smith’s de la 8e Avenue et de la 47e Rue au coin de la 46e Rue.

C’est dans son restaurant de Manhattan qu’elle a rencontré M. Gasby, un responsable marketing qui l’a aidée à développer son émission de télévision. Son premier mariage, avec le cadre de HBO Don Henderson, s’est soldé par un divorce. Outre M. Gasby, les survivants comprennent sa belle-fille, Dana Gasby, et deux frères, Ronald et Dennis Smith.

Encouragée par le succès de ses restaurants, Mme Smith a écrit deux livres sur le divertissement à domicile, “B. Smith’s Entertaining and Cooking for Friends” (1995) et “B. Smith’s Rituals and Celebrations” (1999). Un livre de cuisine a suivi, “B. Smith Cooks Southern Style” (2009).

À la fin de la cinquantaine, elle a commencé à montrer les premiers signes de la maladie d’Alzheimer. Lorsqu’elle a été officiellement diagnostiquée, Mme Smith a annoncé publiquement qu’elle souffrait de cette maladie. Elle avait fermé ses restaurants de Sag Harbor et de Washington un an plus tôt, et en 2015, le B. Smith’s original a fermé.

En 2018, M. Gasby a déclaré qu’il avait entamé une relation avec une autre femme. En réponse aux critiques des fans de Mme Smith, il a écrit dans un post sur Facebook : “J’aime ma femme mais je ne peux pas la laisser m’enlever la vie”.

Avec M. Gasby et le rédacteur en chef de Vanity Fair, Michael Shnayerson, Mme Smith a décrit ses combats dans “Before I Forget” : Amour, espoir, aide et acceptation dans notre lutte contre la maladie d’Alzheimer”, publié en 2016.

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